Le lithium géothermal

Les objectifs de réduction des émissions de CO₂ et le développement très rapide de l’électromobilité dopent la demande de lithium. Son utilisation a doublé en dix ans et la demande de lithium de « qualité batterie » pèse aujourd’hui 50 % de la demande mondiale en lithium.

Les prévisions d’augmentation de ces besoins rendent nécessaire et stratégique, le développement de nouvelles sources d’exploitation.

Actuellement, les principaux producteurs mondiaux sont l’Australie, les lacs salés d’Amérique du Sud et la Chine, qui représentent à eux seuls 87 % de la production mondiale. 
Ce minerai de l’écorce terrestre n’est pas particulièrement rare, mais son extraction est difficile : l’extraction par évaporation est longue (de 10 mois à 2 ans) et l’extraction géologique a un fort impact sur l’environnement.

Le sous-sol du fossé rhénan (Alsace et Allemagne) constitue un important réservoir d’eau géothermale riche en lithium, environ 180 mg/L. En 2019, le projet EuGeLi et ses fonds européens ont permis à ÉS et Eramet de mener 2 projets pilotes sur les 2 centrales géothermiques d’ÉS, pour extraire du lithium des eaux géothermales.  

Le principe est de récupérer le lithium présent dans ces eaux à l’aide d’un filtre. L’installation fonctionne en circuit fermé ; l’eau géothermale est réinjectée dans le sous-sol, une fois qu’elle est appauvrie en lithium. Sur le plan environnemental, ce procédé d’extraction à partir des eaux géothermales présente un bilan écoresponsable, avec un impact très réduit en termes de CO2 et une utilisation limitée de la ressource en eau.  

Avec le projet Alsace Géothermie Lithium, ÉS et son partenaire Eramet ambitionnent de produire plus de 10 000 tonnes de carbonate de lithium par an d’ici 2030. 

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